Det kan förefalla som att Samsung är en bestående institution bland världens teknikjättar, men i slutet av 80-talet var situationen en annan. Samsung var då en relativt stor tillverkare av elektronik i Sydkorea, men inte ens en jätte i hemlandet. År 1987 tillträdde Lee Kun-hee som styrelseordförande i Samsung, och under kommande tre årtionden skulle bolaget förvandlas till ett ledande sådant inom allt från mobiltelefoner till TV-apparater och minneskretsar.

Lee_Kun-hee-2.jpg

Samsungs bortgångne styrelseordförande Lee Kun-hee blev 78 år gammal. Bildkälla: Bloomberg.

Lee Kun-hee har legat på sjukhus sedan år 2014, då han drabbades av en stroke. Trots sjukfrånvaron har han under tiden officiellt sett fortsatt varit Samsungs styrelseordförande, men nu rapporterar The Wall Street Journal att Lee Kun-hee gått ur tiden, 78 år gammal. Efter sig lämnar han ett bolag som är ledande inom bland annat bildskärmar, TV-apparater, minnesteknik och telefoner. I hemlandet Sydkorea är bolaget också en jätte inom bland annat livförsäkringar, och har även nöjesfält på repertoaren.

Enligt uppgift ska Lee Kun-hees ledarskapsstil varit en nyckel i bolagets förhållandevis snabba utveckling, ett ledarskap som beskrivs som både strängt och oberäkneligt. Han uppges bland annat ha kallat till möten i nödläge där Samsungs ledarskap fått svara på varför företaget hamnat efter konkurrenter i olika produktområden. Ett exempel på detta är att Lee Kun-hee, efter en tid av särskilt dålig luftkvalitet i huvudstaden Seoul, ställde chefen för vitvaror mot väggen om varför divisionen inte säljer luftrenare. Inom en månad fanns produkten i företagets utbud.

I början av 90-talet, när Samsung fortfarande var känt som en tillverkare av billigare elektronikprodukter åt västerländska företag, gav Lee Kun-hee bolagets högsta chefer en sträng föreläsning om vikten av högkvalitativa produkter som konkurrerar med branschens bästa. Ett årtionde senare hade Samsung lämnat statusen som budgetmärke bakom sig och börjat etablera sig som stor aktör inom TV-apparater och mobiltelefoner.

Framgångarna till trots har Lee Kun-hee inte drivit företaget utan kontroverser. År 2008 förlorade han rollen som styrelseordförande efter anklagelser om skattefusk. Han benådades dock av Sydkoreas dåvarande president efter att framgångsrikt gjort Sydkorea till värdland för vinter-OS 2018, och återvände sedermera som styrelseordförande för Samsung år 2010. Innan detta mötte han också anklagelser om att ha försökt muta dåvarande presidenten år 1995.

Trångmål med rättvisan sträcker sig även till sonen Lee Jae-yong, som sedan faderns sjukhusvistelse agerat tillförordnad styrelseordförande. Under hans ledning har Samsung expanderat satsningar inom områden som 5G-utrustning och läkemedelsforskning. Lee Jae-yong fälldes för mutanklagelser och dömdes år 2015 till fängelse, en dom som är pågående trots att han sedan dess släppts på fri fot. Ett nytt rättsfall ska också utreda misstanke om ekonomiskt bedrägeri.

Samsung har ännu inte officiellt utsett vem som tillträder som nästa styrelseordförande, men då Lee Jae-yong förberetts för uppgiften under flera års tid och agerat i rollen under sin fars frånvaro, är det sannolikt att rollen blir hans. Hur det pågående rättsärendet påverkar valet av styrelseordförande framkommer dock inte.

Lee Kun-hee blev 78 år gammal, vila i frid.

Har du ett tydligt minne av när Samsung gick från ett lågprismärke till att representera premiumprodukter? Vilken var din första Samsung-produkt, om du ägt en sådan?