Att global brist på halvledare råder har med största sannolikhet inte undgått någon som under vintern följt tekniknyheter. En av SweClockers mest aktiva forumtrådar någonsin avhandlar bristen på grafikkort, samtidigt som butikshyllor ämnade för övriga komponenter likt processorer gapar tomma – men få lagerhyllor är just nu lika tomma som fordonsindustrins.

Vi har tidigare rapporterat om hur kretsbristen ser ut att leda till ett globalt avbräck i storleksordningen en miljon bilar under år 2021, varav drygt 670 000 fordon väntas bli stående på bandet enbart under årets första kvartal. Nu rapporterar Reuters om hur en traditionellt bortskämd industri börjar vakna upp till faktumet att dess inriktning inte är så high-tech.

The car sector has been used to the fact that the whole supply chain is centred around cars. What has been overlooked is that semiconductor makers actually do have an alternative. – Ondrej Burkacky, McKinsey

Till Reuters berättar managementkonsulten Ondrej Burkacky att bilindustrin vant sig med att världen kretsar kring dem, och att just in time-leveranser av komponenter inklusive elektronik varit normen i flera årtionden. Samtidigt börjar halvledarleverantörerna så sakteliga få nog av bilindustrins krav på tillgänglighet och fluktuerande orderingångar.

Som ett exempel lyfts fram att Volkswagen under våren 2020 flaggat för att efterfrågan på fordon väntas återupptas senare under året – något som även skedde. Vad Volkswagen inte reflekterar över är att bolaget vid tillfället kapade antalet ordrar hos kretsleverantörer med följd till att dessa förlorade förutsägbarhet, vilket en anonym representant hos en europeisk halvledarfabrikant påpekar.

Last year we had to furlough staff and bear the cost of carrying idle capacity. If the carmakers are asking us to invest in new capacity, can they please tell us who will pay for that idle capacity in the next downturn? – Anonym källa hos europeisk halvledartillverkare

Till följd av förlorade ordrar tvingades flertalet underleverantörer till bilindustrin avskeda personal – inklusive halvledarindustrin. Detta i sin tur ledde till minskad kapacitet, kapacitet som sedan saknades när bilindustrin bestämde att det var dags att återuppta produktionen. Problemet märks som tydligast i halvledarindustrin, där tiden för tillverkning av en krets mäts i månader.

DB2021AL00116_medium.jpg

Enligt Volkswagen innehåller ett fordonsbatteri på 400 kg hela 9 kg elektronik

Vidare rapporterar Reuters om hur kretsar till bilindustrin generellt sett är enkla men specialiserade, tillverkade på föråldrade noder. Bolag som driver fabrikerna i fråga är ovilliga att investera pengar i äldre tillverkningsteknik, samtidigt som kretsarna som framställs inte går att sälja till andra industrier än just fordonsbranschen i de fall för kretsar många produceras.

Neil Campling, teknikanalytiker på Mirabaud pekar ut ännu en variabel i ekvationen – fordonsbranschen är en förhållandevis liten kund. Hela industrin köper kretsar för cirka 40 miljarder USD årligen – en tiondel av den globala marknaden. Detta är att ställa mot Apple, som spenderar mer på kretsar till enbart sin produktserie Iphone under samma tidsrymd.

We got a call from one auto maker that was desperate for supply. They said: "Why don’t you run a night shift to increase production?" What they didn’t understand is that we have been running a night shift since the beginning. – Annan europeisk halvledartillverkare

Därtill rapporteras om avsaknad av förståelse för kretstillverkning hos biltillverkarna. En halvledartillverkare sägs ha fått frågan "varför lägger ni inte till ett nattskift för att öka produktionen?", där svaret föga förvånande var att produktionen redan är i full sving, dygnet runt.

På annat håll rapporterar idag Digitimes (betalvägg) att fordonsindustrin insett att hålet det grävt ned sig i kräver investeringar. TSMC har därför påbörjat en så kallad super hot run-process av kretsar ämnade för bilindustrin – där prispåslaget är cirka 20 procent mot en vanlig produktionsprocess, samtidigt som tillverkningstiden kan kapas från normala 40–50 till 20–25 dagar.

Baksidan med en super hot run är förutom ökad kostnad till följd av lägre effektivitet i produktionsutrustningen även lägre yields, antalet fungerande kretsar per färdigställd kiselplatta (eng. wafer). TSMC uppges heller inte vara ensamma om att ställa upp, då andra Taiwan-baserade kontraktstillverkare "till största del" gått med på liknande upplägg enligt Digitimes.

Reuters rapporterar även om hur kretsleverantörer till tyska biltillverkare såsom Bosch och Infineon uppges inleda byggnation av nya kretsfabriker senare i år. Tillverkning i dessa fabriker väntas dock inte ske på flera år, varför oortodoxa metoder som super hot runs hos externa aktörer är branschens bästa chans – och just Infineon är kund hos TSMC sedan tidigare.

Skadan för fordonsindustrin är dock redan skedd – analysfirman IHS Markit har skruvat upp prognosen av fordonsbortfallet för året till att inkludera en miljon lätta fordon under det första kvartalet. IHS Markit noterar även att ledtiden vid beställning för en mikrokontroller har fördubblats till 26 veckor, och att tillgångsbristen väntas nå sin topp under mars månad.

Up to the end of the second quarter, the industry will have to manage at the lean inventory level. – Jean-Marc Chery, VD STMicroelectronics

Direktörer hos europeiska halvledarbolag är heller inte optimistiska om en komplett lösning i närtid. STMicroelectronics VD Jean-Marc Chery sade nyligen under en investerarkonferens att "låga lagernivåer" kommer gälla under årets första hälft – vilket innebär att fordonstillverkarna fortsatt får vänta på kretsar.

Läs mer om kretsbrist: