Av licensskäl har Intel och AMD ett duopol på mikroarkitekturen (ISA) x86 som dominerar dagens datorer, men så sakteligen börjar ARM med Apple i spetsen att äta sig in på marknaden. Även om ARM finns tillgänglig mot licensavtal är det bolaget bakom som helt styr ISA-utvecklingen, där nya funktioner som tillkommer inte alltid passar licenstagarnas behov.

Ett alternativ som seglat upp på senare år är RISC-V, ett öppet och licensfritt alternativ som i likhet med andra standarder som USB, PCI Express och många fler utvecklas i samråd mellan flera av industrins giganter. Den som kommit längst i utvecklingen är en av RISC-V Internationals grundare, Sifive, som i åratal haft färdig hårdvara och nyligen vunnit ett åtråvärt kontrakt hos NASA.

HiFive-Pro-P550.PNG

SiFives utvecklingsplattform HiFive Pro P550

I början av 2022 gick bolaget ut med att de ingått ett samarbete med Intel om att tillverka en framtida utvecklingsplattform på processorjättens framtida teknik Intel 4, tidigare kallad 7 nanometer. Sagt och gjort avtäcks Hifive Pro P550 med systemkretsen "Horse Creek", som tar plats på ett moderkort av formfaktorn Micro ATX (244 × 244 mm).

Själva systemkretsen är tillverkad på Intels så kallade skyttelprogram av Intel 4, det vill säga en tidig variant som syftar till att polera tekniken inför storskalig produktion. Det handlar om en liten monolitisk krets på 16 mm², vilket innebär att det sannolikt inte är ett fartmonster. I egenskap av plattform för utvecklare huserar den däremot en bred arsenal funktioner.

SiFive-Horse-Creek.png

Bildkälla: Wikichip

Processordelen utgörs av Sifives arkitektur RISC-V P550 med fyra kärnor om 2,2 GHz, vilka har sällskap av 16 GB DDR5-minne med en effektiv klockfrekvens om 5 600 MHz och PCI Express 5.0 med åtta kanaler. Vidare talas det om en separat grafikdel på moderkortet, men vilken det handlar om och vad den har för kapacitet framgår inte.

Detta åtföljs av flera USB-portar av Type-A och Type-C, en M.2 2280-anslutning för SSD-lagring, M.2 E-Key för en Wifi-/Bluetooth-modul och en Gigabit Ethernet-anslutning. För anslutning av annan elektronik finns stöd för I3C, SPI, UART och Peripheral DMA.

Medan utvecklingsplattformen Hifive Pro P550 inte är direkt riktad mot slutanvändare kan den ses som ett första steg mot att få ut arkitekturen på bred front. När och inte minst om RISC-V blir aktuell för persondatorer och konsumentelektronik med användargränssnitt återstår att se, men nämnvärt är att Google nyligen gått ut med att de planerar fullt stöd för RISC-V i operativsystemet Android.